Pour le chef de l'armée pakistanaise, c'est l'économie, stupide

Le discours du général Javed Bajwa est une reconnaissance de deux faits déconcertants : la négligence de longue date du Pakistan envers la géoéconomie et l'érosion constante de son importance géopolitique au 21e siècle.

Le plus grand changement dans l'importance du Pakistan a été le déclin économique relatif par rapport à l'Inde. (Illustration de C R Sasikumar)

Que les ministres des Affaires étrangères de l'Inde et du Pakistan se rencontrent ou non en marge d'une conférence internationale sur l'Afghanistan à Douchanbé cette semaine, les spéculations sur les prochaines étapes du réengagement entre Delhi et Islamabad se multiplient. Avec le maintien du cessez-le-feu sur la ligne de contrôle ces dernières semaines, l'optimisme grandit quant aux perspectives d'un dialogue entre l'Inde et le Pakistan.

Les perspectives à moyen terme de ce processus de paix naissant dépendent cependant de l'évolution du débat très intéressant du Pakistan sur la géoéconomie déclenché par le discours du chef de l'armée pakistanaise, le général Qamar Javed Bajwa il y a quelques semaines.



L'appel de Bajwa à enterrer le passé avec l'Inde et passer à autre chose repose sur la conviction que le moment est venu pour le Pakistan de reconsidérer l'affaiblissement du fondement économique de sa sécurité nationale. En tant qu'institution qui se considère comme la gardienne de l'idéologie et des intérêts du Pakistan, il n'est pas surprenant que l'armée ait pris l'initiative de recadrer le débat sur les relations avec l'Inde. Mais persuader le Pakistan d'aller jusqu'au bout pourrait ne pas être facile.



Alors que les principaux dirigeants civils comme Nawaz Sharif et Asif Ali Zardari ont traditionnellement soutenu la normalisation des liens avec l'Inde, il y a beaucoup de découragement dans la communauté politique pakistanaise qui considère l'approche de Bajwa envers l'Inde comme un compromis politique inacceptable.

Ashraf Qazi, un diplomate pakistanais très respecté qui a été l'envoyé du Pakistan en Inde, en Chine et aux États-Unis, a écrit la semaine dernière à Dawn que la défaite ne peut pas être déguisée en « géo-économie ». Pour Qazi et bien d'autres, l'annulation des actions de Delhi en 2019 sur le Cachemire doit rester une condition préalable à tout engagement avec l'Inde.



La conclusion de Qazi selon laquelle l'initiative géo-économique de Bajwa vers une Inde hégémonique et intransigeante ne peut qu'indiquer un manque d'options, est une pilule amère à avaler pour une élite qui a grandi en célébrant l'avantage géopolitique du Pakistan au carrefour du sous-continent, de la Chine, de la Russie , Asie centrale et Golfe.

Le Pakistan est désormais confronté à deux faits déconcertants : la négligence de longue date de la nation envers la géoéconomie et l'érosion constante de l'importance géopolitique du Pakistan au 21e siècle.

Le plus grand changement dans l'importance du Pakistan a été le déclin économique relatif par rapport à l'Inde. Considérez le fait que le PIB global de l'Inde (2 800 milliards de dollars) est maintenant près de 10 fois supérieur à celui du Pakistan (280 milliards de dollars). Ce changement profond ne correspond pas facilement à la revendication de longue date du Pakistan d'une parité stratégique avec l'Inde. Ceci est similaire à l'histoire de la Chine en Inde. La croissance rapide au cours des dernières décennies a rendu l'économie chinoise près de cinq fois plus importante que celle de l'Inde.



L'idée de parité avec l'Inde fait partie de l'idéologie pakistanaise depuis l'indépendance. La sécession du Pakistan oriental en 1971 a sapé la notion de parité de Rawalpindi avec Delhi. Mais l'acquisition d'armes nucléaires par le Pakistan à la fin des années 1980 a rétabli un sentiment de parité avec l'Inde. Au-delà de la parité, le Pakistan a vu les armes nucléaires lui donner l'impunité de poursuivre le terrorisme transfrontalier contre l'Inde et de déséquilibrer Delhi au Cachemire.

L'accent mis par Washington sur la non-prolifération dans les années 1990 a renforcé la notion de symétrie et de parité entre l'Inde et le Pakistan. Au tournant du XXe siècle, Washington a commencé à traiter Delhi et Islamabad de manière très différente, considérant l'Inde comme essentielle à la construction d'une stabilité asiatique perturbée par la montée de la Chine. Les taux de croissance élevés de l'Inde dans les années 1990 et le ralentissement économique du Pakistan ont joué un rôle non négligeable dans la transformation de la politique américaine en Asie du Sud.

Le triomphe au Pakistan sur ses nouveaux leviers avec l'Inde dans les années 1990 l'a empêché de voir les conséquences stratégiques à long terme de la différenciation économique en cours. Aucune quantité d'armes nucléaires dans son arsenal ne peut résoudre le problème du déséquilibre économique croissant avec l'Inde.



Le déclin économique relatif du Pakistan n'était pas limité par rapport à l'Inde. Il a également perdu du terrain face au Bangladesh. Au moment de sa sécession en 1971, le Bangladesh était beaucoup plus pauvre que le Pakistan. Aujourd'hui, son PIB global et par habitant est supérieur à celui du Pakistan. À moins que le Pakistan ne puisse remettre de l'ordre dans sa maison, son écart économique avec le Bangladesh continuera de se creuser en faveur de Dhaka.

Pendant près de quatre décennies, le conflit tragique en Afghanistan a fourni à l'armée pakistanaise un immense levier auprès d'autres puissances. Rawalpindi n'a cependant pas été en mesure de traduire cet effet de levier en gains économiques concrets. Mais pire encore, elle est devenue vulnérable aux forces mêmes de l'extrémisme religieux qu'elle a déclenchées en déstabilisant l'Afghanistan.



Alors que les États-Unis s'apprêtent à tourner le dos à l'Afghanistan – la question est de savoir quand, et non de savoir si – l'influence du Pakistan sur l'Occident est vouée à diminuer. Même s'il réussit à installer un taliban ami sur le trône de Kaboul, Rawalpindi aura du mal à isoler le Pakistan de l'aggravation de l'instabilité en Afghanistan.

Il fut un temps où le Pakistan était considéré comme le fournisseur de sécurité Internet dans la géographie que nous appelons maintenant l'Indo-Pacifique. Au lendemain de la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis et la Grande-Bretagne ont enrôlé le Pakistan dans l'Organisation du traité central pour sécuriser le Golfe à l'ouest du sous-continent et l'Organisation du traité de l'Asie du Sud-Est à l'est. La pertinence géopolitique du Pakistan a régulièrement diminué dans les deux régions aujourd'hui. L'identité religieuse partagée du Pakistan, un rôle de premier plan dans l'Organisation de la coopération islamique et le soutien militaire aux monarchies du Golfe ont certainement fait du Pakistan un acteur important dans le Golfe. Aujourd'hui, le Pakistan fait une figure tragique dans la région, avec ses demandes incessantes de soutien financier et un profond ressentiment face au réchauffement des liens entre l'Inde et les pays du Golfe. Le Pakistan fait face à un défi encore plus grand en raison de l'aggravation rapide des tensions sino-américaines. Il y a cinq décennies, le Pakistan était un pont important entre Washington et Pékin lorsque les deux parties ont normalisé leurs relations bilatérales. En effet, Islamabad a bénéficié de ses liens stratégiques avec Washington et Pékin.

C'était une chose pour le Pakistan de célébrer son partenariat par tous les temps avec la Chine alors que Washington et Pékin étaient du même côté. C'en est une autre d'être l'État vassal de la Chine alors que le conflit sino-américain prend de l'ampleur et que l'Inde étend rapidement sa coopération en matière de sécurité avec les États-Unis. Rawalpindi continue d'aimer la Chine, mais sa passion pour l'Amérique et l'Occident est plus profonde.

Bajwa a envoyé le signal le plus clair sur le rééquilibrage du Pakistan entre les États-Unis et la Chine dans son discours. Tout en soulignant l'importance du corridor économique Chine-Pakistan pour le Pakistan, le chef de l'armée pakistanaise a déclaré que voir le Pakistan à travers le seul prisme de la CPEC serait trompeur. Pendant des décennies, le Pakistan a compté sur la Chine, le Golfe et les États-Unis pour équilibrer l'Inde. Cette stratégie est soumise à une pression croissante au milieu des équations régionales et mondiales changeantes. Il est désormais largement admis que le Golfe et l'Occident encouragent le Pakistan à réorienter sa politique indienne dans une direction plus positive.

À première vue, Delhi ne peut pas influencer directement le débat intérieur du Pakistan sur la géoéconomie. Mais cela peut sûrement faire la différence, du moins en marge. Delhi devrait se réjouir de cette opportunité stratégique limitée mais importante.

Cet article est paru pour la première fois dans l'édition imprimée le 31 mars 2021 sous le titre « Tripping on geoeconomics ». L'écrivain est directeur de l'Institut d'études sud-asiatiques et rédacteur en chef sur les affaires internationales pour The Indian Express