Lutyens et Baker — l'histoire vraie

Lutyens connaissait bien Baker et avait même travaillé en collaboration avec lui, mais a peut-être senti dans ce cas que Baker lui était imposé.

edward lutyensAu moment où Lutyens s'est rendu compte que la vue de Government House serait affectée, il était trop tard. (Express photo)

En regardant la colline Raisina depuis Vijay Chowk, on ne peut s'empêcher de se souvenir d'une célèbre controverse qui a entouré la construction du complexe du Capitole qui s'y trouve. De ce point de vue, alors que les blocs nord et sud du secrétariat se profilent, Rashtrapati Bhavan est presque totalement obscurci, à l'exception de son dôme, un effet créé par la forte pente menant au sommet de la colline. C'est cette pente qui a détruit l'amitié entre deux architectes, car elle a favorisé les bâtiments du secrétariat d'Herbert Baker au détriment du chef-d'œuvre d'Edwin Lutyens de la Government House, que nous connaissons maintenant sous le nom de Rashtrapati Bhavan. Bien que l'histoire de cette querelle soit souvent répétée, on se demande généralement pourquoi le point de vue de Baker a-t-il prévalu sur celui de Lutyens dans cette affaire ?

L'histoire doit être suivie depuis le début du projet de New Delhi. Un comité d'urbanisme avait été mis en place en 1912 pour choisir un site approprié pour la nouvelle capitale et en concevoir un plan d'aménagement. Il était composé de trois membres : Lutyens, J A Brodie (ingénieur) et George Swinton (vice-président du London County Council).



En parlant de cela en 1933, Lutyens a rappelé : L'année suivante, le gouvernement a apporté son aide à Sir Herbert Baker, suggérant qu'il s'agissait presque d'une réflexion après coup. Lutyens était-il vraiment en train d'oublier l'histoire de l'implication de Baker à New Delhi, ou avons-nous ici l'ombre d'une rivalité qui avait probablement des racines plus profondes ?



Un examen attentif de la correspondance officielle de l'époque révèle que même au début, lorsque la composition du comité d'urbanisme a été envisagée pour la première fois, le nom de Baker avait été le premier à être suggéré comme membre architecte. Ce n'était pas surprenant, car Baker, qui avait conçu les principaux bâtiments gouvernementaux à Pretoria, était un architecte beaucoup plus connu que Lutyens. Le nom de Lutyens n'a été accepté que plus tard, après quelques appréhensions initiales quant à son manque d'expérience avec les bâtiments publics importants. Cependant, il a eu d'importants soutiens, y compris ceux des milieux professionnels qui avaient confiance en ses capacités, et il a finalement rejoint le conseil en tant qu'architecte membre du comité d'urbanisme.

Le Comité, cependant, n'avait aucun rôle à jouer dans la conception des bâtiments de la nouvelle capitale, et pour ceux-ci, des architectes devaient être engagés. Lutyens, qui avait à cœur de travailler, a eu plus de mal à cela. Il a travaillé de manière informelle sur un design pour la Maison du gouvernement, et Lord Hardinge, alors gouverneur général de l'Inde, lorsqu'on lui a montré cela, a été favorablement impressionné.



Il y avait cependant des inquiétudes quant à son aptitude à assumer la tâche, d'autant plus que l'ensemble du projet était de grande envergure. C'est dans ces circonstances que le nom de Baker a été à nouveau suggéré, et la nomination de Lutyens n'a été confirmée qu'au début de 1913, à condition que Baker soit son partenaire dans le projet. C'est ainsi que Lutyens s'est vu confier la conception de la Maison du gouvernement, de l'Arche commémorative de la guerre (Porte de l'Inde) et du Bureau des archives publiques (Archives nationales) ; et Baker avec les Secrétariats et la Maison du Conseil (Parlement).

Lutyens connaissait bien Baker et avait même travaillé en collaboration avec lui, mais a peut-être senti dans ce cas que Baker lui était imposé. En revanche, lorsqu'il s'agissait de la pente jusqu'à l'hôtel du gouvernement, Lutyens avait en effet donné volontiers son assentiment au plan qui conduisit finalement à sa construction. Alors que le comité d'urbanisme avait initialement placé les bâtiments du secrétariat sur le sol sous Raisina Hill, Baker les avait persuadés, y compris Lutyens et Hardinge, que les bâtiments du secrétariat devraient également être placés sur Raisina Hill.

De plus, au début de 1914, alors que débutent les travaux de nivellement et de préparation de la colline pour les fondations des bâtiments, Lutyens signe des plans détaillés indiquant la position, les dimensions et la pente de la route qui passera entre les blocs du Secrétariat pour arriver jusqu'au Maison du gouvernement.



Le problème était que Lutyens lui-même n'avait pas compris, jusqu'à près de deux ans plus tard, alors que les travaux sur les bâtiments étaient bien avancés, les implications de ce qu'il avait accepté. C'est alors qu'il s'est rendu compte que la vue de la maison du gouvernement serait sérieusement affectée et s'est opposé au plan. À cette époque, les travaux étaient si avancés qu'un ajustement de la pente entraînerait une dépense importante, sans parler de l'impact qu'il aurait sur la fonctionnalité des blocs du Secrétariat - car ils seraient séparés les uns des autres par une route en pente.

Le gouvernement a rejeté ses demandes de modification, Hardinge déclarant que c'était presque un scandale que Lutyens soulève ce point à cette date tardive, d'autant plus que la question de l'opinion du gouvernement aurait dû lui être évidente dès le début.

Lutyens a blâmé assez injustement Baker pour le résultat, et cela a envenimé leur relation pour toujours. C'est probablement la preuve de l'héritage le plus durable de Lutyens que c'est sa version des événements qui nous est parvenue dans la plupart des histoires qui ont été écrites.



(Liddle est l'auteur de Connaught Place and the Making of New Delhi)